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Soul: La Música Como Arma – Otis Redding


OTIS: EL RUIDO Y LA FURIA

“He made a better musician out of us. He wore a halo. There were about 5 that wore a halo Frank Sinatra, Elvis Presley, Barbara Streisand… when he walked into the room, he had an aura about him. You knew he was a star. If you ever watch the Jerry Lewis Telethon… I was watching it years ago and the band was good, then Frank Sinatra walked up. Different music. Same band different music. He just made them better.”

(Donald “Duck” Dunn)

“Otis? Oh my God. Otis was unique. If you took a fruit jar and you put Sam Cooke in there with Little Richard, and shook it up, you’d come out with Otis Redding.”

“Most of his songs had just two or three chord changes, so there wasn’t a lot of music there. The dynamics, the energy, the way we attacked it — that’s hard to teach. So many things now are computer-generated. They start at one level and they stop at the same level, so there isn’t much dynamic, even if there are a lot of different sounds”

(Steve Cropper)

Otra vez se repite una historia muy común en el Sur de los “gloriosos” Estados Unidos durante los años cuarenta del pasado siglo. Nadando en la más pura miseria, afrontando toda clase de dificultades,  el negro Otis Redding, originario de Dawson (Georgia) alcanzó la gloria, aunque, eso sí, solamente con la punta de los dedos, compartiendo tragedia con uno de sus ídolos más admirados, Sam Cooke. Y eso que su suerte fue infinitamente más productiva que cientos de músicos admirables, negros y del Sur, que ahora solamente atesoran el polvo de las enciclopedias más sesudas del soul y R&B.

Otis tuvo que trabajar duro para sacar a su familia adelante una vez que su padre cayó gravemente enfermo, después de que la familia se mudara a Macon (cuna del gran Little Richard). Trabajó como fontanero, entre otros oficios muy propios de la clase negra en el Sur y tuvo que abandonar el colegio

Otis aprendió a tocar la batería en el colegio precisamente y así se ganó unas pesetillas como baterista de estudio en la emisora de radio WIBB de Macon, los domingos por la mañana. Allí, Otis apoyaba a grupos variados de gospel ganando seis dólares por ello. Al mismo tiempo, y aprovechando sus evidentes condiciones musicales pergeñadas durante las sesiones de gospel en la iglesia, el adolescente Otis canta en un cuarteto y aprovecha ávidamente cualquier oportunidad para rasguear la guitarra y aporrear el piano. En 1958, cuando contaba diecisiete años, Otis se estrena como cantante solista en los Upsetters, antiguo grupo de Little Richard, un tipo de Macon ya consagrado en el negocio musical y uno de los ídolos de Redding. En este mismo año, Otis participa en el concurso “Teenage Party” del DJ local Hamp Swain, aprovechando así la oportunidad de ganarlo durante varias semanas seguidas, interpretando, en su mayor parte, canciones de Elvis. Otis ya era conocido localmente. A pesar de su celebridad en Macon, Otis decide poner tierra por medio, insatisfecho con la provinciana vida de Macon, y decide trasladarse a Los Angeles, a casa de su hermana.

1960: Otis sigue trabajando en Los Angeles de lo que puede y, por supuesto, le dejan: es lavador de coches. Sin embargo, en la ciudad californiana, consigue la oportunidad de grabar cuatro canciones, lo que le abre una perspectiva desconocida, imposible de conseguir en su Georgia natal, con el valor añadido de que serían publicadas. En 1961, de vuelta a Macon, y con el prestigio de haber grabado ya, graba su quinta canción que copia descaradamente al ídolo Little Richard, aunque podría vislumbrarse la capacidad vocal de Otis: se edita un single que es emitido en estaciones locales como la WLAC de Nashville, obteniendo un éxito respetable.

Durante este tiempo, Otis es miembro de pleno derecho del grupo de Johnny Jenkins, un showman en toda regla, guitarrista de blues, con éxito. El era la auténtica estrella, y Otis se mantuvo eclipsado, ejerciendo, incluso, las labores de chófer y chico de los recados.

Y aquí llega la fortuna para nuestro amigo de Macon….dejemos que sea Steve Cropper quien lo cuente:

“La primera vez que vi a Otis fue en 1962. Estaba conduciendo un coche para Johnnie Jenkins y los Pinetoppers. Tenían un éxito moderado con “Love Twist”, un instrumental, y querían grabar una secuela del tema en Memphis con mi banda Booker T. & The MG’s. Vi a este tipo corpulento que iba a la parte trasera del coche y descargaba todo el equipo. Era Otis. Y no teníamos ni idea de que era también el cantante del grupo . En aquellos días, los grupos de instrumentales siempre llevaban un cantante, de modo que pudieran tocar sus canciones en la radio para que los chicos pudieran bailar.

Tuvimos unos cuantos minutos libres al final de la grabación y Al Jackson, nuestro batería dijo: “Este tío que viene con Johnny, quiere que le oigamos cantar”. Booker ya se había marchado, así que me senté al piano, instrumento que utilizaba, a veces, para componer. Otis dijo, “Toca algo de iglesia”, yo dije “¿en qué nota?”, él dijo “No importa”

Empezó a cantar “These arms of mine” y, tío, me puso los pelos de punta. Jim Stewart (co-Fundador de Stax) vino corriendo y dijo: “Eso es, eso es ¿dónde está todo el mundo? Tenemos que grabar esto”. Así que reuní a los músicos que estaban disponibles y la grabamos allí mismo. Cuando escuchas algo que es mejor que cualquier cosa que hayas escuchado antes, lo sabes, y fue unánime. Casi destrozamos la cinta de grabación de tanto oírla después. “These Arms of Mine” fue el primero de los 17 singles de éxito que tuvo seguidos”

Así fue, Otis Redding fue el artista negro que más atrajo a los hippies y rockeros de los sesenta, el que realmente traspasó los límites “raciales” y se integró en los movimientos musicales predominantes en la industria, sin perder las raíces y el carácter genuino del soul sureño, más carnoso, más iracundo, más salvaje, más crudo que los chicos del Norte (Philadelphia y Motown, fundamentalmente). La cumbre llegó en 1966, con el lanzamiento del genial álbum “Otis Blue”, su tercer LP para Stax.

El álbum fue grabado en 24 horas, el 7 de julio de 1965: comenzaron a las diez de la mañana hasta las ocho de la noche (hora en que los músicos corrían rápidamente para cumplir sus compromisos en directo), para volver a empezar a las dos de la mañana y finalizar a las diez de la mañana del día siguiente. Ello da una idea de la manera frenética de trabajar y del grado de compenetración y cohesión de los músicos en el estudio: Steve Cropper, William Bell, Booker T Jones, Al Jackson Jr., Wayne Jackson, Andrew Love, Floyd Newman, Gene Miller, Donald Duna, Isaac Hayes, Joe Arnold, …

El álbum contiene composiciones propias de Redding (destacando el éxito “I’ve been loving you too long” y “Respect”, interpretado pocos meses después por la grandiosa Aretha Franklin), y composiciones de los Rolling Stones (una versión exultante del “Satisfaction”) del gran Solomon Burke (“Down in the Valley”) y de uno de los ídolos de Otis, Sam Cooke (la emblemática “A Change is gonna Come”). También hay canciones atemporales como “Wonderful World” – interpretada, en su día, también por Cooke -, una versión explosiva de BB King y el “My Girl” de los Temptations. Una mezcla atípica y muy personal, sorprendente para un artista del soul más profundo y áspero

Aparte de una gira extenuante y exultante por Europa, Otis actuó en el primer festival multitudinario de rock, el de Monterrey. Como recuerda Booker T.: “Nosotros jamás habíamos sido aceptados por el público blanco de los Estados Unidos. Monterrey podía haber sido en Alemania o quizás en Holanda, pero era en California. Era el primer anuncio de un cambio cultural y musical en Estados Unidos. Había nuevas sensaciones. La policía no estaba allí. Los Angeles del Infierno nos escoltaron hasta el concierto ¡ellos nos protegían! Podíamos entrar en un restaurante y tener un bocadillo gratis. Los hoteles estaban abiertos para todo el mundo. Era una sensación completamente diferente. La Historia estaba cambiando en ese momento y nosotros lo sabíamos. Creo que nos afectó nuestra manera de tocar aquella noche”.

Después de Monterrey, Otis, abducido por su experiencia “hippy” y “rock” compone una canción, “Dock of the Bay”, exponente del cambio que Otis quería introducir en su música, una canción muy “poppie” para los chicos de Stax. Según recuerda Steve Cropper: “Habíamos decidido convertirla en algo más soul, más R&B, pidiendo a los Staple Singers que hicieran los coros” Sin embargo, estos arreglos nunca se produjeron, la canción se grabó tal cual el 22 de noviembre de 1967. En diciembre del mismo año, unos días después, Otis muere en accidente, junto a parte de los Mar Keys, la banda de acompañamiento, cuando volaban a Madison para actuar. Otis tenía 26 años. Jim Stewart rememora los sentimientos que la muerte de Otis produjo en el colectivo Stax: “El día en que murió Otis Redding, algo se desprendió dentro de mí. Nunca he vuelto a ser la misma persona. Stax ya no ha sido lo mismo desde entonces. Este hombre era la inspiración personificada. Tenía ese efecto sobre todo el mundo”

Quizá el soul, de haber vivido Otis, no hubiera sido igual. En cualquier caso, el poder de comunicación de este artista negro sobrepasó las fronteras raciales en un Sur empobrecido, asentando bases musicales desconocidas para el soul sureño. Como recuerda Cropper: “Era una persona magnífica. Entraba en una habitación y todo se iluminaba, como hacía Elvis. La única diferencia era el color. Era increíble”

Nota: La mayor parte de datos que aparecen en este articulillo han sido sacados de la obra de Rob Bowman, periodista y musicólogo.
“Soulsville U.S.A.: The Story of Stax Records” (New York: Prentice-Hall, 1997)

Discografía recomendada:

Complete & Unbelievable: The Otis Redding Dictionary of Soul (1966, Rhino)

Otis Blue: Otis Redding Sings Soul (1966, Atco)

In person at the Whisky A Go-Go (1968, Rhino)

Dreams To Remember: The Otis Redding Anthology (1998, Rhino)

Categorías:SWEET SOUL MUSIC
  1. diciembre 5, 2009 a las 9:36 pm

    Me parece que te voy a tener que nombrar de nuevo…

    Carpe Diem

  1. diciembre 10, 2009 a las 12:14 pm

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